Salud

Chikungunya: peligroso virus con extraño nombre

¿Cuáles son sus orígenes? ¿A qué se debe su nombre? ¿Qué medidas debemos adoptar?

mosquito
Mosquito transmisor del virus |

Redacción Central |

Mucho se habla por estos días del Chikungunya, un virus de nombre extraño, más agudo que el dengue, que tras afectar a numerosas naciones caribeñas ha puesto en alerta a nuestra región.

Pero, ¿cuáles son sus orígenes? ¿Cómo llegó hasta aquí? ¿Qué significa su nombre? Adentrándonos en la infinidad de informaciones que ha generado el tema, resumimos algunos datos que seguro serán de interés para nuestros lectores.

El virus es oriundo de África, donde existen referencias de su existencia desde el siglo XVII. Se identificó por primera vez en 1952, en Tanzania, cuando los epidemiólogos Marion Robinson y W.H.R. Lumsden hicieron su descripción, basándose en un brote registrado en la región de la meseta de Makonde, en el sur del país.

La infección no era muy común hasta inicios del presente siglo, pues solo se daba en pequeños brotes en determinadas regiones de África. A partir de 2004 alcanzó proporciones epidémicas, tras pasar fronteras hacia países del océano Índico, Asia y posteriormente a Europa.

De acuerdo con los datos divulgados, en 2005 se registró un gran brote en las islas de la región del Índico que afectó hasta 40 por ciento de los habitantes y también a turistas europeos de visita en esos países.

Desde ese año se comenzaron a notificar casos en naciones asiáticas como India, Tailandia, Las Maldivas y Myanmar, en tanto los europeos detectaron la enfermedad infecciosa por primera vez en 2007, en el noreste de Italia y posteriormente en Francia, aunque con casos aislados e importados.

Hace poco más de seis meses que se instaló en el continente americano, donde hasta la fecha afectó a miles de personas y causó la muerte a más de 20 personas.

Los primeros casos se reportaron en diciembre de 2013 en la isla caribeña de San Martín y después se propagó por otras de la misma región.

En mayo último se confirmaron casos del virus en Florida, Estados Unidos, y se reportó el primero en El Salvador, el cual se convirtió en el primer país de Centroamérica con el virus.

En total, el Chikungunya se ha identificado en alrededor de 40 países de Asia, África, Europa y América.  

Los molestos Aedes

El virus del Chikugunya causa una enfermedad conocida popularmente como artritis epidémica chikungunya o fiebre de chikungunya, transmitida por las picaduras del mosquito Aedes aegypti, vector además del dengue y la fiebre amarilla, que se encuentra presente en las zonas tropicales y subtropicales de América.

Investigaciones efectuadas por el Instituto Pasteur, de París, indican que el virus sufrió una mutación que lo hizo susceptible a ser trasmitido también por el Aedes albopictus, conocido popularmente como mosquito Tigre Asiático, originario del sudeste de ese continente.

Otros estudios efectuados en la Universidad de Texas confirman que la transmisión por este vector fue causada por una mutación puntual en uno de los genes de la envoltura viral.

La mutación fue detectada por primera vez en las islas de la Reunión y Mauricio en 2005, y desde entonces los virus que la llevaban se han extendido rápidamente por todas aquellas regiones donde vive el albopictus, principalmente en zonas templadas, y en nuestro continente desde el sudeste de Estados Unidos hasta las provincias del norte de Argentina.

Este mosquito se ha extendido a otros sitios alejados de su hábitat por determinados factores, lo que justifica la existencia de casos en lugares donde no existe el Aedes aegypti.

Los expertos insisten en que solo se transmite por la picadura del mosquito y no por abrazos, besos, alimentos o por el aire que respiramos.

Por eso, la mejor forma de evitar el virus es eliminando los vectores a través de la fumigación, eliminación de criaderos, manteniendo limpio nuestro entorno y siguiendo todas las indicaciones de las autoridades sanitarias.

¿Chikungunya o chickengunya?

El calificativo de chikungunya viene del idioma Makonde, específicamente de la raíz verbal kungunyala, que significa “retorcerse de dolor” o “doblarse hasta”, en referencia a los fuertes dolores en las articulaciones que causa, y que en algunos casos pueden persistir por un largo tiempo.

Algunos autores han determinado el origen de la palabra en la lengua swahili, una de las de mayor difusión en África, pero esto ha dado lugar a nombramientos erróneos que se han difundido como “Gallina guinea” y “Chickengunya”.

Lo cierto es que con cualquiera de los calificativos se propaga fácilmente ante la alta proliferación de su vector, especialmente en nuestra región, donde aún es considerada una enfermedad relativamente nueva, de la cual la población desconoce muchos aspectos.

¿Cuándo tenemos fiebre de Chikungunya?

Señalan los expertos que su período de incubación varía de 1 a 12 días y presenta síntomas similares a los del dengue, aunque más agudos, por lo que es difícil detectarla en los lugares donde éste es frecuente.

Entre las principales señales de infección, sobresalen fiebre alta de hasta 39 grados Celsius que persiste por varios días, fuertes dolores en las articulaciones y de cabeza.

También puede aparecer dolor abdominal intenso y continuo, náuseas, cansancio, alteración del estado de conciencia, extremidades frías y erupciones cutáneas.

Según la Organización Mundial de la Salud, los pacientes se recuperan completamente, pero en algunos casos los dolores articulares pueden durar varios meses, o incluso años.

Las principales afectaciones son en manos, pies, rodillas y espalda, y llegan incluso a incapacitar a las personas para caminar.

Se han descrito casos ocasionales con complicaciones oculares, neurológicas y cardiacas, y también con molestias gastrointestinales.

Las complicaciones graves no son frecuentes, pero en niños, personas mayores o con enfermedades crónicas como diabetes, hipertensión arterial, insuficiencia renal, tuberculosis y VIH, se recomienda acudir inmediatamente al médico para su seguimiento.

En el caso de las mujeres embarazadas, se estima que no transmiten el virus a sus bebés, pero pudiera darse el caso de un contagio si la madre presenta la fiebre días antes o al momento de dar a luz.

De acuerdo con la evidencia recogida hasta el momento, la enfermedad puede afectar a una misma persona una sola vez, ya que después se desarrollan anticuerpos que se encargan de la protección.

¿Qué debemos hacer?

Si presenta algún síntoma, acuda inmediatamente al médico, donde le serán practicados los exámenes para confirmar la enfermedad y si resulta positivo recibirá las indicaciones para su tratamiento.

Se recomienda guardar reposo, usar mosquitero para evitar el contagio de otros miembros de la familia y tomar abundantes líquidos ante la pérdida de agua del cuerpo.

Como medida de prevención, no olvide eliminar los criaderos del mosquito tapando y destruyendo depósitos de agua, evitando acumular basura y manteniendo la limpieza en hogares y patios.

Es muy importante además cooperar con los brigadistas del Ministerio de la Salud en las labores de fumigación y abatización del agua.

Ante la rápida propagación del Chikungunya a nivel global, y específicamente en nuestra región, es de vital importancia mantenernos  atentos, no descuidar las medidas preventivas y procurar el control de los vectores.

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