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La sonda “New Horizons” se aproxima a Júpiter

Washington – La sonda “New Horizons” ha entrado en las proximidades de Júpiter y enviará imágenes nuevas del planeta mayor del sistema solar, que le dará un poderoso empujón para su viaje de ocho años hacia Plutón, informó la NASA

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La sonda 'New Horizons' ha entrado en las proximidades de Júpiter y enviará imágenes nuevas del planeta mayor del sistema solar. | Internet

Redacción Central |

Washington – La sonda “New Horizons” ha entrado en las proximidades de Júpiter y enviará imágenes nuevas del planeta mayor del sistema solar, que le dará un poderoso empujón para su viaje de ocho años hacia Plutón, informó la NASA

“El comportamiento de New Horizons sigue siendo sobresaliente”, dijo Alan Stern, investigador principal del Instituto Southwest, en Boulder (Colorado) durante una conferencia de prensa en la sede de la agencia espacial estadounidense (NASA).

“Nos mantenemos en el rumbo y New Horizons llegará a Plutón hacia 2015”, añadió.

El nombre técnico de la cápsula es Long Range Reconnaissance Imager (LORRI), que puede traducirse como el aparato de reconocimiento que toma imágenes desde larga distancia.

Los datos que recoge se guardan en grabadoras hasta las transmisiones periódicas a la Tierra mediante la Red de Antenas del Espacio Profundo.

La sonda, que pesa unos 450 kilogramos y tiene el tamaño de un piano, partió el 19 de enero de 2006 desde Cabo Cañaveral, en Florida, al tope de un cohete Atlas V que la lanzó al espacio a casi 160.000 kilómetros por hora, la nave espacial más veloz hasta ahora.

Desde entonces su velocidad ha ido disminuyendo hasta unos 69.000 kilómetros por hora. Hoy la sonda se encuentra a unos 72,5 millones de kilómetros de Júpiter y seguirá acercándose, mientras los siete instrumentos a bordo toman imágenes y hacen estudios del mayor planeta del Sistema Solar.

Durante los seis meses de estancia en las proximidades de Júpiter, la sonda efectuará más de 700 observadores del planeta y de la topografía de sus cuatro lunas mayores Io, Europa, Ganímedes y Calisto.

Estas observaciones incluyen un estudio de la turbulenta atmósfera de Júpiter, un mapa detallado del relieve de sus anillos y una zambullida sin precedentes en la estela del campo magnético del planeta, que se extiende decenas de millones de kilómetros.

Los equipos a bordo de LORRI permitirán la captura de imágenes con una resolución 125 veces superior a las obtenidas hasta ahora y darán a los científicos las vistas más detalladas del sistema joviano desde que la cápsula pasó por la región en 2000 y la sonda Galileo envió sus imágenes finales en 2003.

La gravedad de Júpiter dará aceleración a “New Horizons” que, el 28 de febrero, estará a apenas 2,65 millones de kilómetros del planeta.

Entonces recibirá del planeta un impulso que la acelerará en casi 15.000 kilómetros por hora, un empujón que ahorrará a la cápsula unos tres años de tiempo de viaje.

“Estamos ahorrando el combustible para entonces”, explicó John Spencer, jefe adjunto del equipo de Encuentro con Júpiter. “La sonda necesitará toda su energía para alejarse del gran planeta”.

De ahí, New Horizons proseguirá su travesía del Sistema Solar por otros ocho años hasta que se aproxime a Plutón y su luna Caronte.

LORRI tomó las primeras imágenes de Plutón entre el 21 y 24 de septiembre pasados, durante una prueba de navegación óptica cuando se encontraba a unos 4.200 millones de kilómetros del que hasta el año pasado se consideraba planeta, y ahora ha quedado degradado a la categoría de “planeta enano”.

La prueba de navegación óptica demostró que “New Horizons” es capaz de encontrar y rastrear objetos a gran distancia, lo cual es una capacidad crucial que los científicos usarán para guiarla hasta Plutón, un cuerpo con un diámetro de 2.500 kilómetros, y luego a uno o más de objetos de unos 50 kilómetros de ancho en el Cinturón de Kuiper.

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